Cho đến tận bây giờ, Neil Etheridge vẫn không thể quên được trận thắng Việt Nam ngay tại Mỹ Đình để lần đầu tiên giành vé tham dự bán kết AFF Cup 2010.

"10 năm trước, Philippines từng lần đầu tiên lọt vào bán kết AFC Cup vào năm 2010 sau trận đấu với tuyển Việt Nam tại Hà Nội. Việc lọt tới bán kết là điều tuyệt vời với bóng đá Philippines. Lúc ấy tôi còn rất trẻ và lần đầu tiên khoác áo ĐTQG. Tôi cảm thấy rất tự hào khi có giải đấu tốt để cùng đội tuyển gặt hái thành tích cao như vậy", Neil Etheridge – thủ thành từng chơi bóng tại Ngoại hạng Anh đã chia sẻ như vậy về trận thắng tuyển Việt Nam 10 năm trước.

Khi đó, đội tuyển Việt Nam dưới sự dẫn dắt của HLV Calisto là một ông lớn trong khu vực Đông Nam Á. Với tư cách đương kim vô địch và lợi thế sân nhà, họ được dự đoán sẽ dễ dàng đi tiếp khi nằm ở bảng B AFF Cup 2010 cùng Philippines, Singapore và Myanmar.

Neil Etheridge và các đồng đội tại đội tuyển Philippines trong trận gặp Việt Nam tại AFF Cup 2010.

Neil Etheridge và các đồng đội tại đội tuyển Philippines trong trận gặp Việt Nam tại AFF Cup 2010.

Tuy nhiên, thực tế lại không hề diễn ra như dự định. Đội tuyển Việt Nam bất ngờ bại trận với hai bàn không gỡ trước Philippines, một đối thủ vốn chỉ được coi như "lót đường" trước khi giải đấu diễn ra. Trong đó, Neil Etheridge đóng vai trò quan trọng khi có một trận đấu xuất sắc với nhiều tình huống cứu thua cho đội nhà. Ít nhất 5 lần anh đã cản phá các cơ hội mười mươi của các chân sút áo đỏ.

Chiến thắng đó không chỉ giúp Philippines lần đầu tiên trong lịch sử lọt vào vòng bán kết AFF Cup mà còn nâng tầm vị thế trong khu vực Đông Nam Á. Chính sách nhập tịch và sử dụng Phil kiều làm sức mạnh của đội bóng mạnh lên nhanh chóng. Là một phần trong kế hoạch này, Neil Etheridge không chỉ bồi hồi khi nhìn lại chặng đường phát triển của quê nhà mà còn muốn đặt mục tiêu cao hơn trong tương lai.

"Theo tôi, đội tuyển Philippines đang từng bước tiến bộ. Chúng tôi đang dần trở thành đội bóng mạnh nhất Đông Nam Á. Philippines chưa bao giờ vô địch AFF Cup. Đó chính là mục tiêu chúng tôi muốn đạt được trong tương lai", thủ thành 30 tuổi chia sẻ.

Neil Etheridge giờ đã là một cầu thủ nổi tiếng chơi bóng tại Anh trong màu áo Cadiff City.

Neil Etheridge giờ đã là một cầu thủ nổi tiếng chơi bóng tại Anh trong màu áo Cadiff City.

Tất nhiên, thực hiện những dự định này không phải dễ dàng. Tuy nhiên, với những gì thể hiện trong thời gian gần đây, Neil Etheridge tin tưởng Philippines có thể làm được điều gì đó trong tương lai:

"10 năm trước World Cup, Asian Cup và thậm chí cả bán kết AFF Cup chỉ là một giấc mơ với Philippines. Giờ thì chúng tôi đã đi được một chặng đường dài và phải tiếp tục kiên định với con đường mình đã chọn".

Tại AFF Cup 2018, Philippines vào tới vòng bán kết trước khi gục ngã trước đội tuyển Việt Nam của HLV Park Hang Seo. Tại vòng loại World Cup 2022, Neil Etheridge cũng gây ấn tượng khi đang cạnh tranh tấm vé đi tiếp cùng các ông lớn Trung Quốc và Syria.