Trong số những tài năng khóa I HAGL, cầu thủ gây ấn tượng nhất với HLV Wenger là tiền vệ Nguyễn Tuấn Anh.

Cách đây 7 năm, mảnh đất Hàm Rồng lần đầu tiên trình làng lứa cầu thủ khóa I của học viện mà theo bầu Đức là những con người sẽ thay đổi bộ mặt của bóng đá Việt Nam, sẽ cống hiến lối chơi đặc trưng theo phong cách của đội bóng tấn công hay nhất thời bấy giờ, Arsenal.

Quả không nói quá, U19 HAGL hay U19 Việt Nam dưới sự dẫn dắt của HLV Graechen đã thi triển lối đá tiki-taka làm mê hoặc lòng người. Say đắm nhất có lẽ là những bước chạy lắt léo của Công Phượng, những bàn thắng mà anh chàng này ghi vào lưới Australia hay Myanmar để lại những cảm xúc ngất ngây trong lòng NHM Việt Nam. Không chỉ có thế, người ta còn thán phục trước những đường chuyền chết chóc của Xuân Trường, cầu thủ được đánh giá rất cao với tài chuyền bóng như các siêu sao thời bấy giờ Xavi hay Alonso.

Nhưng trong số dàn sao mai ngày ấy, Tuấn Anh nổi lên như một tài năng đặc biệt. Sau chuyến tập huấn ngắn ngày tại Arsenal năm 2013 của đội bóng phố Núi, 4 cầu thủ Đông Triều, Tuấn Anh, Xuân Trường và Công Phượng được chấm quay lại thử việc.

Trong số này, HLV Arsene Wenger chỉ điểm duy nhất một cầu thủ với khuôn mặt có phần méo mó do ảnh hưởng của ca mổ dị tật môi. Ông nhận xét thế này:

"Tuấn Anh là một trong những cầu thủ xuất sắc nhất mà tôi chứng kiến. Cậu ta chắc chắn sẽ là trụ cột của bóng đá Việt Nam sau này, cũng như giúp họ vươn tầm thế giới".

Tuấn Anh là một trong 4 cầu thủ sang Arsenal thử việc (Ảnh: Thanh Niên).

Tuấn Anh là một trong 4 cầu thủ sang Arsenal thử việc (Ảnh: Thanh Niên).

Dù lúc ấy Tuấn Anh thực sự đặc biệt nhưng chẳng ai nghĩ cậu bé này sẽ gánh vác trọng trách cao cả đưa bóng đá Việt Nam lên một tầm cao mới. Đặc biệt là khi chứng kiến thất bại của Tuấn Anh ở J-League 2, rồi sau đó là liên tiếp những chấn thương khiến sự nghiệp đứt đoạn.

Tưởng như cơ hội trở lại đỉnh cao sẽ không còn khi ác mộng trở về với chấn thương trên sân Lạch Tray, thì Tuấn Anh đã trở lại mạnh mẽ trong năm 2019. Trong bối cảnh Xuân Trường và Công Phượng ra nước ngoài chơi bóng, Việt Hưng và Ngọc Quang không còn giữ phong độ đỉnh cao, Tuấn Anh đã gồng gánh tuyến giữa đội bóng phố Núi.

Cũng trong thời điểm mà HLV Park Hang Seo đi tìm mảnh ghép duy nhất còn thiếu trong sơ đồ 3-4-3 mà ông mang đi chinh phục đấu trường châu lục, thì Tuấn Anh xuất hiện. Hai trận đấu với UAE và Thái Lan trên sân Mỹ Đình đủ để chứng minh đẳng cấp của cầu thủ người Thái Bình.

Đối đấu với anh là cầu thủ xuất sắc nhất châu Á 2016 Omar Abdulraman, Tuấn Anh khiến cầu thủ có lối chơi lãng tử ấy phải xoay như chong chóng. Kỳ thực Tuấn Anh là sự khác biệt trên sân ngày hôm ấy.

Không cần phải gắn bó từ thuở ông Park mới về Việt Nam, chỉ cần một đôi chân lành lặn là đủ để Tuấn Anh thuyết phục ông Park với một suất trong đội hình chính. Và bây giờ, hơn lúc nào hết Tuấn Anh sẽ chứng minh lời tiên tri năm xưa của HLV Wenger về anh trở thành sự thực.